Ένα παλιό φεγγάρι του Κρόνου μπορεί να του έβαλε δαχτυλίδι

Ένα παλιό φεγγάρι του Κρόνου μπορεί να του έβαλε δαχτυλίδι

Οι δακτύλιοι του Κρόνου είναι 100 εκατομμυρίων ετών και αποτελούνται από κομμάτια πάγου νερού.

Οι δακτύλιοι του Κρόνου είναι 100 εκατομμυρίων ετών και αποτελούνται από κομμάτια πάγου νερού.
Εικόνα: NASA/JPL-Caltech/SSI

Οι δακτύλιοι του Κρόνου είναι μια από τις πιο εμβληματικές δομές στο ηλιακό σύστημα, αλλά η γένεσή τους έχει συζητηθεί εδώ και καιρό. Νέα έρευνα δείχνει ότι τα θεαματικά δαχτυλίδια μπορεί να γεννήθηκαν από τον θάνατο ενός παγωμένου φεγγαριού.

Ο Κρόνος είναι ένα δυναμικό σύστημα. Εκτός από αυτούς τους συναρπαστικούς δακτυλίους, ένα από τα φεγγάρια του, ο Τιτάνας, απομακρύνεται γρήγορα από τον πλανήτη περίπου 4 ίντσες (11 εκατοστά) το χρόνο (η δική μας Σελήνη απομακρύνεται από τη Γη με αργή ταχύτητα 1,5 ίντσας ετησίως). Ο Κρόνος γέρνει επίσης υπό γωνία 26,7 μοιρών από το επίπεδο της τροχιάς του, και ενώ αυτό δεν είναι και τόσο ασυνήθιστο στο ηλιακό μας σύστημα, ο μηχανισμός που προκάλεσε αυτή την κλίση καλύπτεται από μυστήριο. Ωστόσο, ένα έγγραφο που δημοσιεύτηκε χθες στο Επιστήμη υπάρχει ένα σημείο στον κρίκο που λείπει που θα μπορούσε να συνδέσει όλα αυτά τα φαινόμενα: το παγωμένο φεγγάρι του Κρόνου που ονομάζεται Χρυσαλίδα.

“Αν ρίξετε μια κορυφή σε ένα τραπέζι, μετά από μια αρχική περίοδο ταλάντωσης, αυτό καθιζάνει σε μια κίνηση όπου αυτός ο άξονας περιστροφής της κορυφής κάνει τακτικά έναν κύκλο γύρω από την κατακόρυφο. Αυτή είναι η «μετάβαση» της κορυφής», είπε ο Jack Wisdom σε τηλεφωνική επικοινωνία με το Gizmodo. Ο Wisdom είναι καθηγητής πλανητικής επιστήμης στο Τεχνολογικό Ινστιτούτο της Μασαχουσέτης και είναι ο κύριος συγγραφέας της νέας μελέτης. Η Wisdom είπε ότι η μετάπτωση του Κρόνου και ο μακρινός γείτονας Ποσειδώνας ήταν σε ένα σημείο πολύ κοντά ή αντηχούν. Αυτός ο συντονισμός, σε συνδυασμό με τη μετανάστευση του Τιτάνα μακριά από τον Κρόνο, θα μπορούσε να εξηγήσει γιατί ο πλανήτης έγειρε.

Αλλά καθώς ο Wisdom και οι συνεργάτες του εξέτασαν βαρυτικά δεδομένα από το διαστημόπλοιο Cassini, παρατήρησαν ότι ο Κρόνος και ο Ποσειδώνας δεν ήταν πλέον σε συντονισμό και άρχισαν να αναρωτιούνται ποιος μηχανισμός θα μπορούσε να το προκάλεσε αυτό. «Καταλήξαμε στην ιδέα ότι ο Κρόνος είχε άλλον δορυφόρο», είπε ο Wisdom. «Αν αυτός ο δορυφόρος χάθηκε ξαφνικά, τότε [Saturn] θα μπορούσε να βγει από την απήχηση».

Ονομάζουν αυτό το υποθετικό χαμένο φεγγάρι Χρυσαλίδα και νομίζουν ότι υπήρχε κάπου ανάμεσα στις τροχιές των φεγγαριών Τιτάνα και Ιαπετού. Μέσω της μοντελοποίησης σε υπολογιστή, διαπίστωσαν ότι καθώς ο Τιτάνας κινούνταν προς τα έξω, θα αποσταθεροποιούσε την τροχιά της Χρυσαλίδας. Στη συνέχεια, η Χρυσαλίδα θα κινηθεί προς τον Κρόνο, όπου θα σχιζόταν από το βαρυτικό πεδίο του πλανήτη, δημιουργώντας τους δακτυλίους που βλέπουμε σήμερα ενώ ωθούσε τον Κρόνο από τον συντονισμό του Ποσειδώνα. Όλο αυτό το δράμα θα είχε χαθεί πριν από περίπου 100 εκατομμύρια χρόνια.

«Όλα ταιριάζουν μεταξύ τους», είπε η Wisdom. «Αν και είναι μια αλυσίδα γεγονότων, κάθε στοιχείο στην αλυσίδα δεν είναι απίθανο πράγμα.

Ο Henry Throop, ένας επιστήμονας προγράμματος στο Τμήμα Πλανητικής Επιστήμης της NASA, ο οποίος δεν σχετίζεται με τη νέα εργασία, ενθουσιάστηκε από τα ευρήματα. «Αυτό που είναι συναρπαστικό με την υπόθεσή τους είναι ότι ενώνει τόσες πολλές ανεξήγητες πτυχές της τρέχουσας κατάστασης του Κρόνου: την φαινομενικά νεαρή ηλικία των δακτυλίων, την απότομη κλίση του Κρόνου στον άξονά του και την υψηλή εκκεντρότητα της τροχιάς του Τιτάνα. Εάν είναι σωστό, η ιδέα που παρουσιάζεται εδώ επεκτείνει την κατανόησή μας ότι το ηλιακό σύστημα συνεχίζει να εξελίσσεται με σημαντικούς τρόπους», έγραψε ο Throop σε ένα email στο Gizmodo. Throop τρέχει το Πρόγραμμα Ανάλυσης Δεδομένων Cassini, το οποίο χρηματοδότησε μέρος της έρευνας της εργασίας.

Ο Luke Dones, ένας μη συνδεδεμένος ερευνητής από τη Διεύθυνση Πλανητικής Επιστήμης στο Southwest Research Institute στο Boulder του Κολοράντο, είπε ότι χρειάζεται περισσότερη έρευνα για να εξιχνιαστεί πλήρως η ύπαρξη και η διάρκεια ζωής του Chrysalis. «Υπάρχει αρκετός χώρος μεταξύ [Iapetus and Titan] όπου θα μπορούσε να υπήρχε ένας δορυφόρος, αλλά δεν υπάρχει επίσης καμία ανεξάρτητη απόδειξη ότι υπήρχε ένα τέτοιο φεγγάρι», είπε ο Dones σε ένα email. «Ίσως οι δακτύλιοι του Κρόνου να σχηματίστηκαν με τον τρόπο που περιγράφουν, αλλά δεν έχουν δώσει μια οριστική απάντηση. Οι συγγραφείς δεν προσομοίωσαν το σχηματισμό των δακτυλίων, αλλά βασίστηκαν σε προηγούμενη εργασία στη σύντομη συζήτησή τους στο τέλος της εργασίας.»

Η προέλευση των δακτυλίων του Κρόνου είναι ένα από τα μεγάλα μυστήρια της μικρής μας γωνιάς του Γαλαξία μας. Ο πρόωρος χαμός της Χρυσαλίδας, υποθέτοντας ότι υπήρχε, θα μπορούσε να είναι ο λόγος που ο Κρόνος είναι αγαπημένος στόχος τόσο των ερασιτεχνών όσο και των επαγγελματιών αστρονόμων.

.

Leave a Comment

Your email address will not be published.